Crossing Over the Color Line: Bret Wood på 'Pioneers of African-American Cinema'

Intervjuer

Arton månader efter att dess Kickstarter-kampanj nådde sitt mål är Kino Lorbers 'Pioneers of African-American Cinema'-uppsättning redo att blända filmfantaster med sitt extraordinära arkiv av sällan skådade filmiska skatter. Det oumbärliga arbetet av banbrytande filmskapare som Oscar Micheaux, Spencer Williams, Zora Neale Hurston, Richard Maurice och James och Eloyce Gist ingår i denna orörda samling med fem skivor. Producerad av Bret Wood och kurerad av Charles Musser och Jacqueline Stewart, erbjuder boxen nitton funktioner tillsammans med en mängd bonusmaterial. Ebertfest-deltagare kommer att vara glada över att se Micheauxs fantastiska film från 1925, 'Body and Soul', ett urval på årets festival, inkluderad här, såväl som en kort notering av långvariga festivalgäster, The Alloy Orchestra.

Wood pratade med RogerEbert.com om den fascinerande historien om 'rasfilmer', det subversiva geni Micheaux och beslutet om att inkludera vita filmskapares arbete i denna uppsättning.

Vilken inverkan tror du att dessa filmer har haft på oberoende filmskapare under det senaste århundradet?

Den största lärdomen att dra här är att du inte behöver vara en del av Hollywood-maskinen för att göra filmer. Jag är själv en oberoende filmskapare, och när jag känner mig avskräckt stannar jag upp och tänker på de extraordinära utmaningar som dessa filmskapare övervann. När det gäller att tillverka en fysisk produkt var de tvungna att producera samma sak som de stora studiorna: cirka 6 000 fot 35 mm film. Och vilken indiefilmare som helst kan säga dig att det inte är billigt att filma 35 mm. Men de gjorde det ändå, med budgetar som var en bråkdel av storleken på till och med en studio B-bild. Och de gjorde det utan infrastrukturresurserna i en studio: kostymer, konstavdelningar, ljus, ljudavdelningar, filmlabb. På något sätt lyckades de. Och de gjorde allt detta samtidigt som de kämpade mot rasförtryck i dess många former. Och här är kickern. När filmerna väl var färdiga kunde de bara spela ett begränsat antal skärmar – de teatrar som spelade 'racefilmer' – vilket gjorde det nästan omöjligt för dem att någonsin gå med vinst. Och ändå fortsatte de att göra filmer. Oavsett om du är en publik eller filmare, är den nivån av passion för film något som vi alla borde sträva efter.

Denna uppsättning strider mot normen för vad som skulle anses 'släppbart' genom att inkludera irreparabelt skadade eller ofullständiga utskrifter.

När man släpper en film kommersiellt måste man nästan alltid släppa den i sin mest kompletta och bästa möjliga form. Det är nästan ovanligt att en ofullständig film släpps. För mig är det synd att så många filmer som inte existerar i sin helhet tynar bort i arkiv bara för att det inte finns något kommersiellt gångbart sätt för dem att släppas. Så det var viktigt för mig att ta med dessa filmer, och det här beslutet var tillåtet eftersom vi gjorde det klart att den här uppsättningen är ett arkivprojekt. Det gör att vi kan inkludera filmer som har allvarlig nitratnedbrytning. Bara den där lilla akademiska snurran rättfärdigar för mig att vi gör något radikalt.

Hur gick du och den verkställande producenten Paul J. Miller (alias DJ Spooky) tillväga för att välja ut kompositörer för varje stumfilm?

Det intressanta med filmerna, som jag inte hade insett förrän jag såg många av dem, var den otroliga mångfalden av stilar och teman och former. Paul var en av de första som uttryckte att vi borde återspegla mångfalden av filmskapande stilar med en mångfald av partitur, samtidigt som vi inte fick filmerna att kännas så fast rotade på 1920-talet eller slutet av 1910-talet. Vi ville göra dem relevanta för samtida tittare, och vad passar bättre än att hitta partitur som har ett mer samtida ljud eller instrument, även om vissa också har traditionella partitur. Vi har en fin balans mellan den enkla stumfilmsmusiken – oavsett om det är Mont Alto Motion Picture Orchestra som gjorde ”The Flying Ace” eller solister som Makia Matsumura som gjorde ”The Scar of Shame” – och det mer konceptuella partituren, som t.ex. Rob Gals gitarrkomp för 'Eleven P.M.' Det var kul att böja konventionerna för stumfilmsscoring.

Skulle du säga att Lincoln Motion Picture Company och Ebony Film Corporation i Chicago spelade en nyckelroll i att kickstarta framväxten av 'rasfilmer'?

Ja, speciellt Lincoln Company, men det som är olyckligt är att praktiskt taget ingen av deras produktion överlevde. Vi har ett fyra minuter långt, fragmentariskt utdrag från en av deras filmer, 'By Right of Birth', i uppsättningen. Det är väldigt olyckligt att vi inte kommer att få se hur filmerna gjorda av ett så historiskt viktigt företag var, men vi kan åtminstone se en glimt av det. Annars skulle vi bara behöva läsa om dem i en bok. Du kan se från till och med det lilla fragmentet att, jämfört med många av de andra filmerna i samlingen, gjorde det här företaget visuellt sofistikerade filmer som hade vad jag skulle betrakta som ett tekniskt polerat Hollywood-utseende. När det gäller Ebony var Chicago ett nav för det afroamerikanska samhället. I hennes bok [ Migrering till filmerna: Cinema och Black Urban Modernity ,] Jacqueline Stewart skriver om hur människor lämnade södern och migrerade till stadskärnor. Chicago var som en stor magnet och det blev ett kulturellt nav, så det är helt logiskt att det skulle skapa sin egen minifilmindustri.

Det är fantastiskt att se Oscar Micheaux göra sitt eget svar till D.W. Griffiths 'The Birth of a Nation', med hans film från 1920, 'The Symbol of the Unconquered', släpptes 96 år före årets 'The Birth of a Nation'.

Det är fascinerande att en afroamerikan skulle göra en film som svar på vad som vid den tiden sågs ut som den bästa film som någonsin gjorts. Det var den mest lönsamma filmen som någonsin gjorts och ansågs vara en imponerande filmprestation. För en oberoende filmskapare att ta ett skott på det och kalla det för dess – jag skulle inte kalla det en rasistisk underton, utan en överton – och vända formeln genom att framställa den huvklädda Klansmannen som ett gäng skurkar och tjuvar snarare än en förkroppsligande av rättvisa är anmärkningsvärt modig. Det är svårt att föreställa sig att någon försöker störta något som var så högt ansedd, men Oscar Micheaux var den typen av kille. Han var villig att kritisera saker som andra människor höll heliga, och ett av de bästa exemplen på det finns i hans mycket komplicerade syn på religion. Spencer Williams filmer har en traditionell skildring av prästerskapet och tron, medan Oscar konsekvent framställde ministrar som en korrumperande kraft. En av de fantastiska sakerna med filmerna i den här uppsättningen är hur de aldrig slutar att överraska dig. Även om du kanske tror att du vet vad innehållet och attityderna i en viss film kommer att vara, kommer dina förväntningar ofta att motsägas. Dessa filmer tar också upp ras på ett subtilt sätt. Micheaux var skicklig på att utforska den subtila rasismen inom det afroamerikanska samfundet, särskilt när du kommer in på hela ämnet om att bli vit.

Han använder också subversivt blackface i 1931 års 'The Darktown Revue'.

Jag försöker fortfarande ta reda på vad han gjorde i 'The Darktown Revue.' Vi diskuterade om den här filmen skulle inkluderas eller inte, och så småningom bestämde vi oss för att vi var tvungna att visa den eftersom Micheaux gör mer än att bara iscensätta en minstrelshow. Filmen är en obekväm reaktion på rasunderhållning på flera nivåer. Det finns en sofistikerad kör med formell klädsel som vi tror att Micheaux tänkt som en referens till Fisk Jubilee Singers, som var en grupp som stod som en lysande ledstjärna för högbrynskultur inom det afroamerikanska samfundet. Micheaux sätter sin version av dem på scenen och det första han får dem att sjunga är 'Watermelon Time'. Han arrangerar inte bara en minstrelshow för vår nöje, utan använder formatet minstrelshowen som en möjlighet att döda några av det svarta samhällets heliga kor, liknande vad Spike Lee gjorde med ' Bamboozled .' Det sista avsnittet av 'The Darktown Revue' visar en predikant porträtterad av blackface-artisten Amon Davis, som håller en predikan som i huvudsak är en recitation av alfabetet. För mig gör han narr av att tala i tungor. Jag är uppvuxen i södra pingsten , så jag visste omedelbart vad han gjorde. Det är ett riktigt häpnadsväckande ögonblick, och jag tror att det enda sättet han kom undan med det var genom att göra det i samband med den tecknade minstrel-showen. 'The Darktown Revue' är en film där Micheaux trycker på alla möjliga knappar, så långt som att bryta dina förväntningar på vad en svart filmare skulle eller borde göra i början av 1930-talet.

Micheauxs 'Inom våra portar' (1920), den tidigaste bevarade långfilmen av en afroamerikansk filmskapare, har en lynchsekvens som innehåller mycket sofistikerad klippning. Den ställer skickligt ihop bilder av avklippt rep och en inträngande folkhop med en kamp mellan två karaktärer.

Ja, och det var ett riktigt djärvt val från hans sida att sätta kvinnor och barn i pöbeln, som vi nu vet är historiskt korrekta, även om de flesta skulle dra sig för att skildra det. Han visar också mobben som skjuter ett oskyldigt barn – som lyckas komma fri och låtsas vara död efter att de skjutit på honom – vilket bara blåser. Det öppnar verkligen dina ögon för hur dessa filmskapare gjorde saker för ett sekel sedan som fortfarande är häpnadsväckande även med samtida standarder.

Min personliga favoritfilm av gänget är Richard Maurices 'Eleven P.M.' (1928), som innehåller så många fantastiska surrealistiska inslag, som användningen av överlagring för att förmedla tillbakablickar, drömmar och hallucinationer.

När man hittar en sådan film vill man genast veta mer om personen som gjort den. Vem var den här killen som gjorde filmer i Detroit, och med vilka medel kunde han göra dem? Det här är den enda filmen Richard Maurice gjorde, så vitt vi vet, och den är så bisarr. Varför skulle han välja att göra något så drömmande och förbryllande? Filmen visar hur afroamerikanska filmskapare i många fall inte försökte efterlikna Hollywood-filmer. Det fanns många avhoppade filmskapare som gick åt sitt eget håll. Det här är den typen av film som Kino Lobber aldrig kunde ha släppt på egen hand eftersom ingen har hört talas om den eller filmskaparen. I de flesta människors medvetande har det inget kommersiellt värde, men genom att sätta det i sammanhanget för denna uppsättning är dess värde inte bara kommersiellt utan också historiskt. Det är en avgörande del av ett större pussel.

Uppsättningen innehåller också verk av en vit filmskapare, Richard E. Norman ('The Flying Ace').

Det fanns vita filmskapare som gjorde 'rasfilmer' under 1930- och 40-talen— Edgar G. Ulmer gjorde en — så det var ingen anomali. Tidigt i sin karriär gjorde Norman filmer med vita skådespelare. Han var en regional filmskapare, baserad på Florida, som skulle resa genom en stad, ta bilder av lokalbefolkningen, redigera det tillsammans och sedan visa det i det samhället. Det var hans nyhet, så från första början var han en slags nischfilmare. Jag antar att det var naturligt att han skulle inse att afroamerikaner var en nischad publik som inte marknadsfördes till. Han såg att det fanns teatrar som spelade filmer för svart publik och att det inte fanns tillräckligt med filmer för att fylla dessa teatrar, så han blev regissör för afroamerikanska filmer.

I en essä om 'färglinjen' som ingår i samlingen säger Charles Musser att det är oviktigt att fastna i detaljerna om huruvida en film är gjord av en svart filmare eller en vit filmskapare. När jag först kom till det här projektet var jag i konflikt med om vi skulle ta med några filmer gjorda av vita filmskapare. Charles påpekade att det finns denna idé i människors medvetande att de svarta konstnärerna är på ena sidan och de vita konstnärerna på den andra, och vår ambition som kultur är att radera färggränsen. Istället för att känna att en film gjord av en vit regissör borde uteslutas eller att vi borde sätta en asterisk bredvid den som säger: 'Detta är inte en sann afroamerikansk film', borde vi också fira dessa filmer. De gjordes av människor som ville att det skulle finnas en universell biograf, en biograf som inte bara är 'bara vita' och 'bara svarta'. Dessa filmer går över den gränsen. Att tänka på det på det sättet gav mig verkligen en ny uppskattning för filmerna gjorda av vita filmskapare.

Hur fungerade Spencer Williams film från 1946, 'Dirty Gertie från Harlem U.S.A.', som en vändpunkt mot mainstream för 'rasfilmer'?

När du ser 'Dirty Gertie' påminner det dig mycket om filmer som gjordes i studiosystemet, saker som 'Stormy Weather' eller 'The Green Pastures'. Det går ganska bra över till en allmän tittarskara. Vid ett visst tillfälle blev det lite vanligare att se afroamerikaner i Hollywoodbilder, liksom Hollywoodbilder med centrala afroamerikanska karaktärer. Den segregerade biografen blev mindre nödvändig. Det var då baseballligorna blev integrerade och Jackie Robinson började spela i majors. Jazzorkestrar integrerades. Du får en känsla av att dessa gränser faller. De föll i vissa delar av landet snabbare än i andra, men i allmänhet blev det mindre nödvändigt att det fanns hela denna separata industri.

Vilken skulle du betrakta som din favoritupptäckt i uppsättningen? Jag älskade filmen av Orson Welles Scenproduktion från 1936, 'Voodoo Macbeth', i 'We Work Again'.

Min favoritupptäckt i uppsättningen är James och Eloyce Gists filmer. Dessa filmer är bisarra i sig. Jag menar ja, de är religiösa filmer gjorda för att visas i kyrkor och ackompanjeras av en predikan, men de ägnar sig åt bekymmerslösa och njutbara skildringar av laster – som är lite slumpmässiga. Du kommer att se barn som inte lyssnar på sina föräldrar eller är grymma mot djur, och sedan kommer du att se stövlar och mord. Den täcker spektrumet. [skrattar] Filmerna är roliga att se på den nivån, och jag älskar särskilt det faktum att de är gjorda av självlärda filmskapare och var avsedda att visas utanför alla teatraliska sammanhang. Jag älskar verkligen den nivån av självständighet när det kommer till filmskapande. Utöver själva filmerna gav det mig en möjlighet att arbeta med Sam Waymon, som stod för musiken åt dem. En av mina favoritfilmer är Bill Gunn 'Ganja & Hess' från 1973, och Waymon gjorde mål och skådespelade i filmen. Det har varit en dröm för mig att samarbeta med någon från 'Ganja & Hess', och när jag kontaktade Sam var han glad att göra det. Det var en spänning för mig att se en ikon för den oberoende svarta biografen som gjorde poäng med den oberoende svarta biografen på 30-talet. Det finns en vacker cirkuläritet i det.

'Pioneers of African-American Cinema' kommer att släppas på Blu-ray och DVD tisdagen den 26 juli. För mer information eller för att köpa ett exemplar, besök officiella Kino Lorber-webbplatsen .

Rekommenderas

To Coda or Not to Coda: On the New Version of The Godfather Part III
To Coda or Not to Coda: On the New Version of The Godfather Part III

En annan version av The Godfather Coda: The Death of Michael Corleone.

En stor stjärnas förfall
En stor stjärnas förfall

Rainer Werner Fassbinder hade premiär för 'Veronika Voss' i februari 1982, på filmfestivalen i Berlin. Den hyllades som en av de bästa av hans 40 filmer. Sent på natten den 9 juni 1982 ringde han ett telefonsamtal från München till Paris för att berätta för sin bästa vän att han hade spolat ner alla sina droger i toaletten - allt utom en sista rad kokain. Nästa morgon hittades Fassbinder död i sitt rum, en kall cigarett mellan fingrarna, en videobandmaskin som fortfarande spelade. Den mest kända, ökända och produktiva moderna tyska filmskaparen var 36.

Cinema Femmes inledande kortfilmsfestival, som äger rum 6-9 augusti, för att vara värd för virtuella evenemang med Karyn Kusama, Jennifer Reeder och andra
Cinema Femmes inledande kortfilmsfestival, som äger rum 6-9 augusti, för att vara värd för virtuella evenemang med Karyn Kusama, Jennifer Reeder och andra

En artikel om Cinema Femmes första kortfilmsfestival på nätet som pågår torsdagen den 6 augusti till söndagen den 9 augusti.

En stor antropologisk upplevelse: Steve James och Laura Checkoway på deras Oscar-nominerade dokumentärer
En stor antropologisk upplevelse: Steve James och Laura Checkoway på deras Oscar-nominerade dokumentärer

En intervju med Steve James och Laura Checkoway, de Oscarsnominerade regissörerna för 'Abacus: Small Enough to Jail' respektive 'Edith+Eddie'.

Gå med i Project Involve när vi firar Jon M. Chu från 'Crazy Rich Asians' den 22 september
Gå med i Project Involve när vi firar Jon M. Chu från 'Crazy Rich Asians' den 22 september

En artikel om Project Involves 25-årsjubileumsinsamling lördagen den 22 september, för att hedra 'Crazy Rich Asians'-regissören Jon M. Chu och andra från underhållningsindustrin.